番紅花

全世界最貴的香料,莫過於番紅花Saffron了。

番紅花的花並不紅,花瓣為紫色,內長黃色的雄性花粉,以及雌性的柱頭。番紅其實取自這柱頭,呈深橘紅顏色,一寸長左右,頭大尾小,像隻巨大的精蟲。

每朵花裏面有三枝這種柱頭,需人手摘下。要在七萬五千朵花的二十二萬五千枝柱頭才能收集一磅重。

一畝地種出來的可摘出四點五公斤來,等於十磅重的番紅花,你說多珍貴?

原產於波斯,印度的諸侯帶到喀什米爾去種,當今該區為世界主要產地之一,在西方,阿拉伯人佔領了西班牙,也大量種植。後來十六世紀,在英國的Essex繁殖起來,把一個叫Walden的鎮改成Saffron Walden,著名的紅花糕Saffron Cake從此成為英國人生活中的一部分。

公元前三百年,中國已由印度進口番紅花,種於西藏,稱之為藏紅花,在四川種的,則叫川紅花。

當今旅行到中東各地,帶點手信回來,很少人會去買番紅花,其實那邊的售價較為便宜。要是你失去機會,可在高級超市的香料部買到。一克一克地賣,裝在透明塑膠盒或玻璃瓶中,貴到不得了。

想玩一玩的話,買一克回來,放十枝花柱在白色瓷杯中,加水,整個杯子就變成很艷的黃色。最高級的和尚袍,就是用番紅花染的。

做起菜來,普遍用在米飯上,印度的Biriani,西班牙的Paella,波斯的Shola,意大利的Milanese Risotto,非番紅花不可。

加在湯中,則是法國西部名菜布耶佩斯Bouillabaisse的主要原料之一。

番紅花的滋味除了帶點苦之外,有種奇異的香,但個性不強,不會影響到其他食材,只增加它們的嬌艷,是食物的最佳化妝品。

雖傳到中國,不懂得投入烹調,只用於藥物上,它少用養血,多用行血,過用則血行不止。要自殺的話,用它最妙,是種又美麗又高傲的毒藥。

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