甘蔗

甘蔗的來源有三個說法:一是印度、二尾新畿內亞、第三是中國。從拉丁學名Saccharum Sinensis來看,前者是甜的意思,後者指中國,應該肯定了出自中國的。早在魏晉,已有文字記載。

種類可分竹蔗:綠色、皮薄、味香;蠟蔗,色紫,可做砂糖;紅蔗,只能生吃。

在內地,常見人民手抓一棍,就那麼用牙撕皮,細嚼蔗肉吸汁。雖然清熱解渴,中醫說是性寒,不宜多吃。但是,甘蔗輕火一煮,又變為熱氣的飲料, 能益氣補脾,真是神奇。

全世界有一百多個國家種甘蔗,它很粗生,適合栽種於陽光充沛的地方,十八個月即能收成。長出一根根像竹的桿,斬了就能榨汁或生吃。人體需要的糖分,有七成是來自由甘蔗製造的糖。

把甘蔗汁用火來煮,燒乾後便成甘蔗糖,這是最原始的形態,有些部分像黃砂,有些部分結成黑團。在沒有瑞士糖果的年代,小孩子就是找這些黑團來吃的。

加水,再煮,除去雜質之後的結晶體,就是我們日常飲用的白糖,放在顯微鏡下一看,最斜的單斜晶系有二十面體,一般的只有八至十五面體。無色、透明,像一顆鑽石,煞是好看。

砂糖被小腸吸收,分解為葡萄糖和果糖,在體內燃燒,變成能量,又含多種維他命,是人類不可缺少的物質。

南洋人多數把甘蔗榨汁,加冰生喝。熱帶地方,像牙買加等國家,也喜歡蔗汁發酵,製成冧酒Rum。

溫帶地方的人,則愛將之煲湯,像竹蔗茅根湯,就是一種最受歡迎的飲品。

生喝時可配上梨子汁,味道更複雜,也有潤燥清肺的作用,竹蔗加蓮藕榨汁,也可止咳。另有一說,是泌尿系統受感染時,俗稱赤尿,蔗汁也對此有療效。

煮竹蔗茅根湯時,可加紅蘿蔔和馬蹄,味道更佳。蔗汁也可以加麵粉煮成糕,或加魚膠粉結成凍。

西洋料理中,用原始砂糖的例子不多,也不流行喝生蔗汁了。